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La Rotunda

Fue el nombre de la más conocida cárcel caraqueña de la segunda mitad del siglo XIX y primeras décadas del siglo XX. El 6 de diciembre de 1843, Diputación Provincial de Caracas ordenó la construcción de una nueva cárcel pública para la ciudad, ubicada al sur del Hospital de Caridad de Hombres, fijando un máximo para su costo de 75.000 pesos, según el plano presentado por el agrimensor público Manuel Florentino Tirado y el alarife José Francisco Herrera. Dicho edificio se empezó a construir en 1844, bajo la presidencia de Carlos Soublette.y se concluyó en 1854, durante el gobierno del presidente José Gregorio Monagas. Esta nueva cárcel era una aplicación del sistema de aislamiento individual del «Panopticón», ideado por el inglés Jeremías Bentham a finales del siglo XVIII; de allí que tuviera una forma circular, la cual pronto serviría de apodo para el edificio. La Rotunda se extendía sobre una superficie de 1.100 m2; el patio circular interno medía 24 m de diámetro y desde allí, se divisaban los 2 pisos de calabozos radialmente dispuestos a razón de 24 cubículos de aproximadamente 2 m x 3 m, más uno que. servía de entrada. Las celdas estaban equipadas solamente con puertas y se encontraban divididas entre sí por gruesos muros de mampostería. El edificio estaba precedido por un cuerpo frontal donde se alineaban los cuartos de los guardias, la entrada con «rastrillo» y probablemente, algún servicio sanitario. Los 2 lados de La Rotunda (norte y sur) estaban separados de los nuevos perimetrales por unos estrechos pasillos de inspección, uno de los cuales servía de vía de entrada. El círculo de las celdas quedaba contenido en un cuadrado de muros, quedando en las 4 esquinas unos espacios triangulares sin acceso, en los cuales, posteriormente, se abrieron puertas para calabozos. Uno de estos fue el tristemente célebre «calabozo del olvido», donde se dejaba al prisionero durante largos períodos de tiempo completamente aislado. En 1881, el ingeniero Roberto García diseñó una «rotunda norte o nueva», igual en forma y tamaño a la llamada «rotunda sur» que fue la primera en construirse. En La Rotunda, desde sus primeros tiempos, fueron recluidos presos políticos, procesados militares y también presos comunes. Alcanzó su mayor notoriedad durante los gobiernos de Cipriano Castro (1899-1908) y particularmente, de Juan Vicente Gómez (1908-1935). En ella, al igual que en otras cárceles del país, se pusieron entonces en práctica numerosas torturas: el «cepo de campaña», las «colgadas», el «tortol», el «acial», las «pelas», los «grillos», el «apersogamiento» etc. Lo pésimo del «rancho» o comida, y el uso del veneno y vidrio molido mezclado con los alimentos de los presos eran también torturas conscientemente utilizadas. Unos versos de comienzos de siglo ilustraban la imagen que iba tomando esta cárcel en la vida del país: «.. .La Rotunda de Caracas / es sepulcro de hombres vivos / donde se amansan los guapos / y lloran los atrevidos...». Cerrada temporalmente en 1927 como resultado de la amnistía promovida por el entonces secretario de la Presidencia, Francisco Baptista Galindo, pero reabierto en 1928, el lúgubre recinto fue demolido en 1936 a raíz de la muerte de Gómez. En su lugar, se construyó la plaza de La Concordia en desagravio de los vejámenes y torturas que padecieron los que allí fueron recluidos.

Tema relacionado: Cárceles.

Autor: Ermila Troconis de Veracoechea
Bibliografía directa: Alvarado, Aníbal Lisandro; comp. Archivo de La Rotunda. Caracas: Ediciones Garrido, 1954. García, Ezequiel. Mis memorias de «La Rotunda»> noviembre de 1917 a enero de 1922. Caracas: Tipografía Americana, 1947. Illaramendi, Ramón.Recuerdos de La Rotunda. Maracaibo: Tipografía de Los Ecos del Zulia, 1892. key Ayala, Santiago. Historia en Long-Primer. Caracas: Editorial Ávila Gráfica, 1949. Pimentel, Cecilia. Bajo la tiranía (1919-1935). Caracas: Tipografía La Bodoniana, 1970. Pocaterra, José Rafael. Memorias de un venezolano de la decadencia. Caracas: Monte Ávila, 1979. 2 Vol. Porras Bello, Eduardo. La mazmorra caraqueña o La Rotunda de Caracas y el régimen político de Gómez. Caracas: Tipografía Americana, 1937. Trujillo, Alejandro E. La respuesta del destino (La Rotunda por dentro). San Cristóbal: Biblioteca de Autores y Temas Tachirenses, 1963.
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