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Michelena,   Arturo
Valencia (Edo. Carabobo) 16.6.1863 —
Caracas 29.7.1898

Pintor. Su padre, el también pintor Juan Antonio Michelena, fue su principal preceptor en la infancia. Su madre Socorro Castillo hija de Pedro Castillo, retratista y autor de los murales de la casa de José Antonio Páez en Valencia. Estudió primaria en el colegio que, en Valencia, regentaba Alejo Zuloaga. En 1874 hizo los dibujos que ilustraban la edición neoyorquina de Costumbres venezolanas, libro de Francisco de Sales Pérez, quien le toma gran cariño al niño y, convertido en su protector, le presenta en el círculo de amigos de Antonio Guzmán Blanco con la intención de gestionarle una pensión de estudios. Entre 1879 y 1882 transcurre un período de aprendizaje durante el cual Michelena, asociado a su padre, abre una Academia de Arte en Valencia para satisfacer encargos de retratos. Pinturas murales, copias de cuadros antiguos, retratos infantiles y abundantísima producción de dibujo constituyen la base de entrenamiento que capacitan al joven para concurrir con éxito al Salón del Centenario, que se celebra en Caracas, y al que envía su primer lienzo importante La entrega de la bandera al batallón sin nombre (1883), que se hace acreedor al Segundo Premio. En 1885 tras prometérsele una beca, que nunca recibirá, parte en compañía de Martín Tovar y Tovar hacia París para inscribirse en la Academia Julián, donde ya figuran Emilio Boggio y Cristóbal Rojas. Allí enseña Jean Paul Laurens, afamado decorador que jugó un gran papel en su educación. Gracias a las recomendaciones de este, Michelena se prepara adecuadamente y envía al salón de 1887 un lienzo impactante El niño enfermo, con el que gana Medalla de Segunda Clase y reconocimiento Hors concours, máxima distinción que en el salón se le otorga a un artista extranjero. Entre 1885 y 1889, corre un segundo período caracterizado por la adopción del realismo oficial y por el ambicioso propósito de ambientación documental y arquitectónica de los asuntos narrados, ya sean escenas de género o episodios históricos. Pinta sucesivamente: Una visita electoral (1886), La caridad (1887), La joven madre y Carlota Corday (1889) y obtiene, con este último cuadro, exhibido ya en el salón, una Medalla de Oro en la Exposición Universal de París (1889). Ese mismo año, regresó inesperadamente a Venezuela y fue recibido con muestras de júbilo. Tras una temporada de éxito social en Caracas, celebra matrimonio con Lastenia Tello Mendoza y retorna a París para iniciar el tercer período de su carrera. A la elocuencia narrativa que le caracteriza, une ahora mayor destreza dibujística y resolución en el uso del color y en la captación del movimiento natural; aparecen ciertas notas impresionistas y cierta inclinación religiosa. Obras principales de este período son: La vara rota (1892) y Pentesilea (1891). Habiendo contraído tuberculosis, retorna a Venezuela por consejo de sus médicos; el éxito le espera en Caracas. Se hace retratista de moda y pintor oficial y es objeto de toda clase de agasajos. Pero su salud, cada vez más resentida, apenas le permite consagrarle esfuerzo a obras ambiciosas como Miranda en la Carraca (1896), Berruecos (1895), el Descendimiento (1897) y La última cena (1898), quedando inconclusas algunas de estas. Las obras en que hubiera podido demostrar sus virtudes son aplazadas ante la urgencia de los encargos, en medio de una copiosa, pero siempre interrumpida, producción de bocetos y apuntes que, no obstante, revelan que Arturo Michelena sigue siendo uno de los mayores dibujantes que ha dado Venezuela. Sus restos fueron sepultados en el Panteón Nacional el 29 de julio de 1948.

Autor: Juan Calzadilla
Bibliografía directa: BARGALLÓ CERVELLÓ, PEDRO, Pedro. Arturo Michelena. 14 estudios. Caracas: Banco Industrial de Venezuela, 1967; CALZADILLA, JUAN. Arturo Michelena. Caracas: Ernesto Armitano Editor, 1973; CARREÑO, EDUARDO. Arturo Michelena. Caracas: Tipografía Americana, 1948; CAPRILES, MARÍA CRISTINA y otros. Arturo Michelena: su obra y su tiempo. Caracas: Banco Industrial de Venezuela, [1989]; FOMBONA PACHANO, JACINTO. Arturo Michelena: el artista y su obra. Caracas: Tipografía Americana, 1948; GOSLINGA, CORNELIS CH. Estudio biográfico y crítico de Arturo Michelena. Maracaibo: Universidad del Zulia, 1967; MÉNDEZ Y MENDOZA, JUAN DE DIOS. Recuerdo de la bendición del cuadro «La multiplicación de los panes» obra del insigne pintor Arturo Michelena, joya artística inaugurada en la Santa Capilla de Caracas el 17 de octubre de 1907. Caracas: Tipografía La Religión, 1897; PÁEZ, RAFAEL. Arturo Michelena. Caracas: Edime, 1968; PARDO, MIGUEL EDUARDO. Al trote: siluetas, croquis, rasgos, artículos literarios y descripciones instantáneas de París y Madrid. París: Librería Garnier Hermanos, 1894; PLANCHART, ENRIQUE. Arturo Michelena. Caracas: Ministerio de Educación, 1973; RÖHL, JUAN. Arturo Michelena 1863-1898: su vida y su obra. Caracas: Editorial Arte, 1966.
Iconografía: AUTORRETRATO, tinta china/papel, c. 1891, Museo Arturo Michelena, Valencia (Edo. Carabobo). RETRATO, Juan Antonio Michelena, óleo/tela, c. 1892, Museo Arturo Michelena, Valencia (Edo. Carabobo). FOTOGRAFÍA, 1889, Museo Arturo Michelena, Valencia (Edo. Carabobo). FOTOGRAFÍA, Primer libro venezolano de literatura, ciencias y bellas artes, Caracas, El Cojo, 1895.
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